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Bell 505 Jet Ranger X : le dernier de sa génération

De retour dans le marché des appareils légers à simple turbine avec un nouvel hélicoptère d’allure moderne, Bell a dévoilé la dernière génération du Bell 505 Jet Ranger X lors de son lancement, le 25 février 2014 au HAI HELI-EXPO d’Anaheim, en Californie. Pourquoi parle-t-on de « dernière génération » et non de « nouvelle génération » ? Avant d’y répondre, posons-nous la question : depuis l’arrivée du Bell 47, savez-vous combien d’hélicoptères ont été conçus ou adaptés pour le marché privé ?

Une gamme sans précédent de modèles pour les propriétaires d’hélicoptères

Pas moins de neuf modèles existent déjà, et le nouveau Bell 505 s’avérera le dixième. Grâce à l’arrivée de ce nouveau modèle, les propriétaires d’hélicoptères privés auront accès à un éventail d’appareils sans précédent pour satisfaire leurs besoins.

En entrée de gamme, le R22 Beta II biplace de Robinson est parfait pour les centres de formation, de même que le nouveau R44 Cadet. Vient ensuite le Robinson R44, avec près de 6 000 unités vendues, qui a certainement contribué à rendre les hélicoptères plus accessibles. Parmi les modèles haut de gamme se trouvent le H120 (EC120), le Robinson R66 Turbine et le nouveau Bell 505 Jet Ranger X. Cependant, dans cette catégorie, le volume de vente est beaucoup plus restreint. Par exemple, le H120 n’a jamais dépassé les 700 unités vendues, malgré sa mise en service en 1998, et Airbus a cessé sa production en 2017. Même le Robinson R66, qui a finalement reçu sa certification en 2010, n’avait atteint que les 750 unités vendues à la fin de 2016. Nous pouvons donc supposer que le volume de vente des hélicoptères haut de gamme se situe autour de 750 unités.

Bien que le PDSF annoncé soit d’environ 1 M$, de nombreuses options indispensables font vite grimper le prix de vente plus près de 1,3 M$. Ce montant positionne le Bell 505 quelque part entre le R66 (à 900 K$) et le H120 9 à 1,8 M$).

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Mais… pourquoi dites-vous « dernière génération » ?

L’offre de modèles d’hélicoptères s’adressant aux propriétaires privés est maintenant complète, des appareils d’entrée de gamme jusqu’aux turbines. Dans les années à venir, les coûts de R&D ne feront que grimper. Mais à l’inverse, il est peu probable que le volume de ventes pour les propriétaires privés augmente, rendant impossible l’offre d’un nouvel appareil à prix moindre dans un marché déjà saturé. 

Voilà pourquoi nous nous attendons à ce que le Bell 505 Jet Ranger X soit le dernier hélicoptère conçu pour les propriétaires privés. Nous verrons probablement apparaître de nouvelles options de moteur — on entend beaucoup de manufacturiers discuter de moteurs électriques ou diesel — mais il y a peu de chance que de tout nouveaux modèles fassent leur apparition. 

En 2010, un groupe d’ingénieurs de Bell Helicopter s’est réuni pour donner le coup d’envoi à une nouvelle mission de leur président : « Vous devez concevoir un nouvel appareil qui combine les capacités éprouvées du Jet Ranger aux performances et à la fiabilité dignes des modèles de la prochaine génération. » Trois ans plus tard, lors du Paris Air Show 2013, Bell dévoilait son intention de fabriquer le Bell 505 Jet Ranger X : un nouvel hélicoptère à simple turbine, court et léger, s’adressant aux clients commerciaux. À la fin de 2016, l’usine de Mirabel située au Québec organisait une cérémonie de certification et de production pour ses premières unités à être livrées au début de 2017. En nous fiant aux spécifications techniques, nous croyons que l’équipe Bell Helicopter mérite une main d’applaudissement : le nouveau Bell 505 Jet Ranger X répond certainement aux ambitieux objectifs fixés il y a plusieurs années. D’ici son lancement, nous nous efforcerons de vous présenter le Bell 505 lors d’une série de vidéos.

Le seul hélicoptère privé conçu avec un cockpit de verre dès le début

Voilà qui change tout. Tous les autres hélicoptères existaient avant l’invention de la technologie du cockpit de verre, et bien qu’un excellent travail de mise à niveau ait été fait, ça ne se compare pas. La conception du Bell 505 Jet Ranger X, tenant compte du cockpit de verre dès le premier jour, est dans une classe à part.

Par exemple, de nombreux éléments seront surveillés automatiquement pour faciliter la vie au pilote : masse et centrage (weight and balance), liste de vérification, suivi prioritaire, Power Situation Indicator (PSI)… La conception du Garmin G1000 est également remarquable. Le but de « performance digne de la prochaine génération » a certainement été atteint !

Pas de doute : c’est un tout nouvel appareil

En comparant le nouveau Bell Jet Ranger à son prédécesseur, nous avons eu beaucoup de mal à trouver des points en commun. À vrai dire, la seule similarité qu’on ait pu relever, c’est qu’il y a toujours deux hélices ! D’un point de vue design, le Bell 505 a fière allure — aucun doute qu’un travail de rétroaction auprès des clients potentiels a été fait. Notamment, la vue des pilotes et des passagers a été grandement améliorée par rapport au modèle précédent. Pour y parvenir, les ingénieurs ont dû déplacer le mât principal derrière l’habitacle, occasionnant de nouveaux défis quant à la masse et au centrage… Mais quelle réussite !

Un souhait exprimé par les clients lors des discussions était de trouver moyen de simplifier le travail des pilotes. À elle seule, l’intégration d’un système FADEC (Full Authority Digital Engine Contrôle) mérite amplement le titre de « performance digne de la prochaine génération » et en convaincra plus d’un. Soulignons que le Bell 505 Jet Ranger X est le seul hélicoptère dans sa catégorie à employer la technologie FADEC, une option premium qu’on ne retrouve habituellement que dans des appareils beaucoup plus dispendieux (plus de 3 M$) comme le Bell 407 GXi ou le H130T2.    

Passons maintenant à une brève description du Bell 505 et de ses composantes principales :

Une technologie fiable et éprouvée

L’introduction d’un nouveau modèle d’hélicoptère apporte inévitablement son lot de doutes quant à sa fiabilité. Et pourtant, la fiabilité était au cœur du mandat confié aux ingénieurs. Comment s’en sont-ils tirés ?

Aucun souci quant au moteur : le Turbomeca Arrius 2R (dites-vous que c’est en quelque sorte le « p’tit frère du Arrius 2F ») se retrouve déjà dans plus de 3 000 hélicoptères dans le monde et compte plus de 6 M d’heures de vol. Les ingénieurs ont tant confiance en les capacités du Arrius 2R que son intervalle entre remises à neuf (overhaul) sera fixé à 3 000 heures dès son lancement.

De nombreuses composantes dynamiques ont été basées sur le Bell 206L4, en service depuis 1992. L’appareil est principalement composé d’aluminium plutôt que de fibre de carbone, permettant d’en réduire les coûts de fabrication. Grâce à son système de rotor à haute inertie, nous nous attendons à ce que l’appareil offre d’excellentes performances au niveau de l’autorotation. 

Est-ce que le Bell 505 Jet Ranger X est vraiment un nouvel appareil combinant les capacités éprouvées du Jet Ranger aux performances et à la fiabilité dignes des modèles de la prochaine génération ? Selon nos observations jusqu’à présent, les ingénieurs semblent avoir frappé dans le mille !

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